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El GPS (Sistema de posicionamiento global) ha sido completamente funcional durante casi dos décadas. El GPS consta de 27 satélites posicionados en una órbita terrestre media. Se considera que un satélite está en órbita terrestre media cuando está a 35 kilómetros sobre la superficie de la Tierra. El primer satélite experimental se lanzó en 1972. No fue sino hasta 1995, 23 años después del lanzamiento del primer satélite experimental, que el GPS dio sus frutos como un sistema de seguimiento satelital completamente funcional. Incluso entonces, el sistema estaba restringido al uso militar y de la industria aérea.

Una vez que el GPS fue completamente funcional, las implicaciones militares y civiles se reconocieron rápidamente. En 1996, el entonces presidente, Bill Clinton, abrió el sistema a usos civiles y militares. Debido a las limitaciones, el GPS civil inicial no era muy confiable, por lo que su uso generalizado se había visto muy limitado. En 1998 y nuevamente en 2004, se agregaron señales civiles adicionales al GPS. El efecto neto de las señales civiles añadidas fue que la calidad y la precisión de los datos se elevaron a un nivel que el GPS civil se ha convertido en un producto y servicio comercializable. Desde 2004, el GPS como tecnología de mercado se ha dado cuenta de un auge de la demanda sin fin.

Cómo funciona la tecnología GPS

Los 27 satélites que se conocen colectivamente como el Sistema de Posicionamiento Global tienen patrones de vuelo que hacen que cuatro satélites estén disponibles para un receptor GPS en cualquier momento en cualquier parte del mundo. Un receptor GPS debe poder contactar y comunicarse con un mínimo de 4 satélites para poder calcular datos de ubicación mínimamente calificados. Cuanto mayor sea el número de satélites que un receptor GPS puede contactar, mejor podrá calcular una ubicación.

Para triangular una posición geográfica, un receptor GPS calcula el tiempo que tarda la señal del satélite GPS en llegar al receptor GPS. A partir de estos datos, la unidad GPS puede calcular la distancia a cada satélite. El software de mapeo utiliza la información de distancia de tiempo en la unidad receptora GPS para determinar una ubicación exacta en la tierra.

La degradación de la señal satelital de obstrucciones naturales y artificiales puede afectar la precisión de una unidad GPS. Esta es la razón por la cual las unidades GPS intentarán contactar tantos satélites GPS como sea posible. Cuantos más satélites pueda contactar la unidad GPS, más precisa será la ubicación.

Usos de GPS

El propósito de la tecnología GPS no ha cambiado mucho en los últimos 30 años. Su objetivo principal sigue siendo determinar con la mayor precisión posible una ubicación en cualquier lugar de la Tierra. La forma en que se utiliza la tecnología GPS tampoco ha cambiado realmente. Se utiliza para dos funciones principales de seguimiento y navegación.

El crecimiento de la tecnología GPS no se debe a los cambios en el uso, sino al aumento de la calidad de la señal, la disminución de los costos de los componentes de una unidad GPS, el aumento de la calidad y la sofisticación del software de mapeo, la agrupación de las unidades GPS con otros servicios, y marketing más sofisticado para un segmento más amplio de la población.

Hoy en día, las unidades de GPS grandes y pequeñas se pueden encontrar en aviones, automóviles, conectados a motocicletas, en teléfonos celulares, y escondidos en la carga para protegerlos contra el robo.